Royaumes Africains : L’Empire du Bénin

L’empire du Bénin

Le Bénin était autrefois une cité-Etat, comme le Vatican. Aujourd’hui, c’est une ville africaine moderne au sud du Nigéria. L’empire du Bénin était un Etat précolonial. La capitale était Edo, l’actuelle de Benin-City.

Jusqu’à la fin du 19e siècle, cet empire était une des plus grandes puissances d’Afrique de l’ouest. Le Bénin est devenu empire sous le règne de Oba Ewuare, dit le Grand, grâce à qui le royaume s’est agrandi après plusieurs conquêtes. Ses fils et petit fils poursuivent cette extension du royaume et c’est sous le règne, pendant la première moitié du 16e siècle, de ce dernier que l’Empire du Bénin sera à son apogée.

Représentation en bronze d'un oba (roi de l'Empire du Bénin)
Représentation d’un oba (roi)

Une grande partie de la population était constituée d’agriculteur. Les agriculteurs représentaient des corps de métiers spécialisés, comme les artistes, les musiciens (les Béninois auraient d’ailleurs inventé ), les commerçants, les tisserands, les maçons, les magiciens ou sorciers, les guérisseurs, les forgerons, les pêcheurs, les conseillers au roi, et même les conteurs. Il était possible d’ailleurs d’appartenir à deux corps différents et être par exemple à la fois agriculteur et musicien. La population était entrainée au combat, mais l’Empire du Bénin avait aussi de véritables guerriers, formés, qui constituaient une armée très compétente.

Un Oba conquérant, un empire puissant

Photo d'un bronze représentant des guerriers de l'Empire du Bénin
Représentation de guerriers de l’Empire du Bénin

Pour l’anecdote, au 17e siècle, l’humaniste néerlandais Olfert Dapper, a écrit que « le Roi du Bénin peut en une seule journée préparer 20.000 hommes à la guerre, et même 180.000 si nécessaire, tellement son influence sur les peuples aux alentours est forte. Son autorité s’étend sur de nombreuses villes et villages. Aucun roi dans les environs comptent autant de belles villes dans son royaume. » Cette description est bien valorisante mais  n’a en réalité jamais quitté son pays natal (ce qui ne l’a pas empêché de « décrire » plusieurs régions lointaines en s’appuyant sur les ouvrages de l’époque).

Quand les marchands européens commencèrent à visiter l’Afrique de l’ouest à partir de la fin du 15e siècle, le Bénin contrôlait les échanges commerciaux entre les peuples, à l’intérieur des terres, et les Européens, aux côtes. Quand les Britanniques firent pression pour développer leur propre commerce au 19e siècle, le Oba restreint les échanges avec eux pour préserver l’indépendance de l’Empire du Bénin.

Emplacement de l'Empire du Bénin
Situons un peu l’Empire du Bénin…

La chute de l’Empire du Bénin

Toujours à la fin du 19e siècle, quelques représentants anglais forcèrent une visite auprès du roi pour demander la fin des sacrifices humains. Cela fut un incident diplomatique : des guerriers béninois éliminèrent ces représentants. Peu de temps après, la capitale de l’empire tombe, son Oba sera condamné à l’exil et son palais incendié par les troupes anglaises. En 1900, la monarchie du Bénin est abolie.

Le film Ovonwamren Nogbaisi, par Olawale Rotimila, raconte la chute de l’Empire.

Mais pour ne pas finir sur cette note un peu sombre, je vous propose d’écouter un peu de mbira !

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Author Réana K.

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